Cuando se trata de serpientes, la mayor parte de la atención se dirige a variedades altamente venenosas (como cobras y víboras) y constrictoras (como boas y pitones). Esto tiene sentido ya que muchas de estas especies son bastante peligrosas para los humanos o, al menos, percibidas ser - estar. Pero hay una notable diversidad de serpientes y sus estilos de vida, y algunas de ellas son completamente extrañas.





Hay alrededor de 3.600 especies de serpientes, y muy pocas de ellas se parecen a los ejemplos más famosos y temidos, que solo representan una fracción de las familias de serpientes modernas. Hay cazadores de emboscadas robustos y acechantes que atraen presas tontas con una cola que se retuerce como un gusano (Australia víbora de la muerte ) o una araña (como la víbora de cola de araña ). Algunos, como el Serpiente nariz de cerdo oriental , son farsantes sobredramáticos cuando se enfrentan al acoso, prefiriendo hacerse el muerto que morder. Algunas serpientes pueden incluso deslizarse entre las copas de los árboles , flotando en el aire como una serpentina de fiesta arrastrada por el viento.

Pero estas no son las serpientes más extrañas de la Tierra. Ni siquiera cerca.



Una serpiente de estilete con colmillos expuestos. Imagen: Johan Marais (cortesía del African Snakebite Institute)

Tunelizadores de cara frontal

Las serpientes de la subfamilia Atractaspidinae tienen muchos nombres, incluidos 'víboras topo' y 'áspides excavadores'. Ambos apodos apuntan a su estilo de vida, que incluye arar la tierra seca y caliente de África y el Medio Oriente. Muchas otras serpientes están adaptadas para un estilo de vida excavador; eso no es inusual. Es el otro nombre más discordante de estas serpientes el que revela su rareza: 'serpientes de aguja'.

Las serpientes de estilete se llaman así por sus increíbles colmillos, que son proporcionalmente masivos, casi la mitad del largo de su propio cráneo. A diferencia de cualquier otra serpiente, las serpientes de aguja tienen una articulación de rótula en la mandíbula en lugar de la articulación de bisagra habitual. Esto permite que sus enormes colmillos giren hacia los lados de la cabeza, sobresaliendo lateralmente por una abertura en la boca. Al exponer sus colmillos de esta manera, las serpientes pueden apuñalar a sus presas sin siquiera abrir la boca, golpeando a sus víctimas con un golpe de sus colmillos ocultos 'estilete'.

Estos cuchillos secretos están conectados a glándulas venenosas monstruosamente sobredimensionadas, tan largas que en realidad se extienden más allá de la cabeza y descienden hasta el cuello. Muchas serpientes de aguja son bastante pequeñas y sus 'mordeduras' no pueden envenenar fácilmente a los humanos. Pero las especies más grandes y de colmillos más largos lo hacen en ocasiones, y aunque rara vez son mortales, el veneno causa efectos horribles , incluyendo hinchazón y dolor extremo. Son estos síntomas los que ciertamente han inspirado algunos de los nombres más intensos y ominosos de la serpiente de aguja en lugares como Sudán, donde se la conoce como el 'padre de la negrura' y el 'portador de la mortaja'.



El jurado aún está deliberandopor quéLos colmillos de las serpientes de estilete son tan extraños. Puede estar relacionado con su vida bajo tierra, lo que les permite envenenar a sus presas en espacios reducidos más fácilmente, pero no está del todo claro exactamente cómo funcionaría eso. Por ahora, hay muchas preguntas sin respuesta sobre cómo evolucionaron estas extrañas modificaciones de los colmillos en primer lugar.

La inusual anatomía de la cabeza de la serpiente con tentáculos (Erpeton tentaculatus) bajo el microscopio electrónico de barrido. Imagen: Kenneth C. Catania

Todo lo mejor para sentirte con

Erpeton tentaculatumama el agua. De hecho, esta especie de serpiente ha evolucionado para pasar casi todo su tiempo en estanques y lagos, haciéndola incómoda y torpe al intentar moverse por tierra. Como muchas otras serpientes a base de agua, subsiste completamente a base de peces. Pero a diferencia de todas las demás serpientes, tiene un arma secreta: un par de tentáculos espeluznantes con forma de dedos que se mueven en su labio superior.

He aquí, la serpiente con tentáculos de nombre acertado, que se encuentra en las húmedas tierras bajas tropicales del sudeste asiático. Las serpientes con tentáculos viven y cazan en aguas turbias, tan turbias que sus propios ojos a menudo son inútiles para detectar presas. Aquí es donde entran los tentáculos. Son hipersensibles al movimiento en el agua, detectando las más leves vibraciones de los peces cercanos. Esto es particularmente útil cuando se caza, porque a diferencia de la mayoría de las serpientes acuáticas, las serpientes con tentáculos son depredadores de emboscada, esperando perezosamente a que la presa se acerque a ellas.

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Estas pequeñas serpientes se enroscan en forma de signo de interrogación y esperan a que un pez se acerque a su cabeza perfectamente inmóvil. Los peces suelen tener reflejos que son demasiado rápidos para que los igualen los depredadores, y se flexionan inmediatamente en forma de C (un 'comienzo en C') y se alejan rápidamente al primer indicio de peligro. Pero ol 'Erpetontiene un truco en su inquietante bigote escamoso. Corta la respuesta del pez, estremeciendo una parte de su cola o cuerpo cerca del pez, lo que hace que huya hacia la cabeza de la serpiente, no lejos de él. Usando sus sensibles tentáculos, la serpiente siente el movimiento, anticipa hacia dónde se dirige el pez y, en un relámpago, intercepta su comida.

Acrochordus arafurae, también conocida como serpiente de lima Arafura. Imagen: Matt Clancy vía Wikimedia Commons

Agarre

Las serpientes de la familia Acrochordidae también están adaptadas a una existencia acuática, pero la llevan a un extremo extraño. Las tres especies de serpientes acrocórdidas que viven hoy en día ni siquiera tienen las escamas del vientre que la mayoría de las otras serpientes usan para arrastrarse por sí mismas en tierra, y pueden permanecer bajo el agua durante horas.Tienen ojos en la parte superior de la cabeza como un cocodrilo y merodean lentamente por las vías fluviales de los manglares y los ríos somnolientos a lo largo del norte de Australia y el sudeste asiático, devorando peces. Algunos de estos peces pueden ser bastante grandes, considerando que una especie puede crecer hasta dos metros y medio de largo y pesar diez kilos.

Se cree que es su hábito piscívoro (comer pescado) lo que impulsa su característica más extraña: su piel. Los acrocórdidos se denominan más comúnmente serpientes verrugosas, serpientes trompa de elefante o serpientes de lima, todo en referencia a sus inusuales escamas estriadas y su piel holgada. Es increíblemente áspero y arrugado, y los hace parecer como si los hubieran envuelto en un calcetín hecho de papel de lija.

Se cree que las serpientes de lima usan sus pliegues abrasivos y caídos para sostener peces resbaladizos bajo el agua, enrollando alrededor de ellos una vez que se enganchan con sus colmillos. Las serpientes de lima tienen un metabolismo excepcionalmente lento, incluso entre las serpientes, y viven vidas lentas y de crecimiento lento principalmente bajo el agua. Tener la energía física necesaria para luchar contra un pez en apuros puede ser un evento poco común, lo que hace que esa combinación de escamas de agarre y piel flexible sea crucial para una caza exitosa.

Su caza también es ayudada por pequeños órganos únicos en su piel (y las escamas mismas) que les ayudan a sentir las perturbaciones más pequeñas en el agua. Ninguna otra serpiente tiene un sistema de detección de movimiento como este, y es más parecido a los tipos de sensores que tienen los peces y los anfibios para sentir inmediatamente las vibraciones a través del agua.

Las escamas iridiscentes de una serpiente rayo de sol. Imagen: Bochr a través de Wikimedia Commons


El Rainbow Wriggler

Solo hay dos especies en la familia de serpientes Xenopeltidae, comúnmente conocidas como serpientes rayos de sol. Las serpientes, nativas del sudeste asiático y el sur de China, no son como las otras serpientes de esta lista, ya que su 'rareza' no tiene nada que ver con su forma de vida, sino con su apariencia. Las serpientes rayos de sol se llaman así por lo que sucede cuando la luz solar intensa golpea sus escamas normalmente oscuras y brillantes. La brillante iridiscencia del arco iris reluce arriba y abajo de sus elegantes cuerpos, haciéndolos parecer menos a reptiles terrestres y más a una especie de criatura mítica y sobrenatural.

La hermosa exhibición de color en las escamas parece aún más especial si se considera que las serpientes rayos de sol, que son excavadoras como serpientes de aguja, se esconden a sí mismas y a sus colores del arco iris en la oscuridad subterránea la mayor parte de sus vidas.

Xenopeltis unicolor. Imagen: Bernard Dupont a través de Wikimedia Commons

Las serpientes rayos de sol también tienen un pedigrí extraño. Los estudios genéticos han revelado que provienen de un lugar muy primitivo en el árbol genealógico de las serpientes, probablemente relacionado con el ancestro común ahora extinto de las boas y pitones.

Al igual que muchos de estos deslizadores destacados, las serpientes rayo de sol han estado viviendo con éxito en la Tierra durante decenas de millones de años. Para estas serpientes, ser más extrañas que sus parientes más conocidos no ha obstaculizado su prosperidad; ha pagado dividendos.

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