Un búfalo de agua se mueve lentamente a través de un bosque sombreado en la isla Rinca. Es la estación seca, por lo que la hierba cruje con cada pisada, y hace un calor opresivo. Sin previo aviso, un enorme reptil, del tamaño de un hombre adulto, irrumpe entre los arbustos. Es un dragón de Komodo, y antes de que el búfalo pueda reaccionar, le da una mordida profunda y penetrante en el muslo del mamífero.



El búfalo se sacude de su atacante y escapa, pero colapsa 36 horas después, su cuerpo devastado por bacterias septicémicas introducidas por su asaltante saurio. El dragón, con paciencia disciplinada, reclama su premio en una hora.



El uso de bacterias armadas parece una estrategia de caza increíble y única, y lo sería, excepto que el escenario anterior no es en absoluto cómo funcionan las mordeduras de dragón de Komodo.



Los dragones de Komodo se han ganado una merecida reputación como depredadores efectivos y brutales, aterrorizando a todo, desde monos hasta ganado en sus pequeñas islas indonesias. Parte de esa reputación incluye una boca supuestamente repleta de bacterias patógenas, con las que los dragones infectan a grandes presas difíciles de conquistar a través de una especie de 'mordisco de la muerte'.

En realidad, las bocas de los dragones están completamente libres de este estimulante de mordidas microscópico, y la investigación en los últimos años ha revelado lo que estos lagartos gigantes pueden usar en lugar de las bacterias: veneno.

Dos dragones adultos de Komodo descansan en la isla Rinca. Foto: Jake Buehler



La creación de un mito

Para ser justos, la idea de que los dragones de Komodo manejan mordedores asesinos y sucios no es algo arraigado en una leyenda urbana; hasta hace relativamente poco, era la única explicación realmente defendida por los científicos.

La hipótesis tuvo su inicio en los años 70 y 80, en la época del herpetólogo Walter Auffenberg Pasó un año entero viviendo en la isla de Komodo y estudiando cómo vivían y cazaban los dragones. Antes de eso, los dragones eran famosos por su estatus como los lagartos más grandes del planeta y aparente peligro para los humanos y el ganado, pero se sabía poco sobre su biología o comportamiento.

Auffenberg contó que vería cómo los dragones atacaban a los búfalos de agua que, por muy grandes que fueran los lagartos, pesaban mucho más que los reptiles. A menudo, los dragones no podían matar a su objetivo, simplemente mordían e hirían al animal antes de que escapara. Pero el búfalo no duró mucho. En cuestión de días, sucumbirían a una desagradable infección sistémica, convirtiéndose en un sustento fácil de vencer para los dragones de la isla. Cuando Auffenberg propuso que la enfermedad podría provenir de la mordedura del dragón, el concepto de una infección armada como un medio único para matar presas mucho más grandes y poderosas que uno mismo se volvió demasiado tentador para no considerarlo como una posibilidad real.

Image: Arturo de Frias Marques/ Wikimedia Commons

El debate del veneno

La idea de la mordedura bacteriana persistió durante décadas y fue reforzada por una investigación que identificó bacterias en las bocas de los dragones de Komodo que se pensaba que eran 'potencialmente patógenas'.Pero en 2013 , El investigador de la Universidad de Queensland, Bryan Fry, y sus colegas descartaron la idea.

Fry y su equipo analizaron muestras bacterianas de bocas de dragón y no encontraron ninguna especie de flora bucal que difiriera sustancialmente de las que se encuentran en otros carnívoros. También determinaron que las bacterias identificadas en trabajos anteriores eran en su mayoría especies comunes e inofensivas, y que la única variedad supuestamente septicémica no aparecía en las bocas de los dragones. Al final, las bacterias en la boca de los dragones están bastante cerca de las que viven en las comidas recientes o en el entorno de los reptiles.

Parte del mito de la mordedura bacteriana es que los dragones de Komodo hacen crecer a sus guerreros tóxicos al tener trozos de carne podrida de comidas anteriores dentro y alrededor de la boca, empapados en abundante saliva. En realidad, los dragones son inicialmente comedores desordenados, pero se limpian bien rápidamente después del banquete. Con una higiene bucal meticulosa, todo el asunto de la “boca de cadáver tóxica” es difícil de imaginar.

Pero el hecho de que los colmillos de los dragones no estén manchados por la enfermedad no significa que no sean especialmente mortales de otra manera.

Fry y su equipo habían notado algo inusual sobre los dragones en los años anteriores al descubrimiento de la flora bucal. Por un lado, en 2006, los investigadores publicaron hallazgos que sugerían que, basándose en genes de veneno compartidos y enterrados entre los dragones de Komodo y sus parientes cercanos, el ancestro común de los lagartos monitores (como los dragones) y las serpientes hubiera sido venenoso en la vida . Tres años después, el equipo argumentó que habían encontrado evidencia física de glándulas venenosas en las mandíbulas del dragón de Komodo, y que las glándulas producían proteínas que probablemente causaron caídas masivas de la presión arterial en las víctimas mordidas.

Se cree que este veneno puede funcionar junto con los dientes afilados y curvados de los dragones, que pueden triturar carne y arterias con una facilidad sin igual. La combinación de trauma físico extremo y los efectos del veneno pueden causar una pérdida de sangre rápida y catastrófica; la mordedura del dragón puede haber evolucionado para desangrar a la presa rápidamente, no para inducir una enfermedad prolongada y prolongada.

¿Qué es realmente comer búfalos de agua?

Pero incluso esta explicación no está detrás del encuentro de búfalos sépticos con su creador. Para este fenómeno, las bacterias ciertamente juegan un papel central, pero no en la forma en que los científicos pensaron originalmente.

Un búfalo de agua en un área boscosa en la isla Rinca Foto: Jake Buehler

Los dragones de Komodo en realidad no evolucionaron para cazar y comer búfalos de agua, y ninguna de las especies es puramente nativa de la isla. Los dragones mismos ahora se consideran una población relicta de una antigua variedad de lagartos gigantes que alguna vez vivieron en toda Australasia, ahora limitados a unas pocas islas pequeñas y polvorientas. Los búfalos de agua fueron introducidos en las pequeñas islas de Komodo y Rinca hace unos miles de años por los humanos.

Es casi seguro que los dragones evolucionaron para comer presas de un tamaño mucho más manejable, cosas más del tamaño de un perro o un cerdito; animales, quizás, mucho más fáciles de dominar y desangrar en un corto período de tiempo.

Aquí hay dragones; el paisaje de la isla Rinca en la estación seca de 2014 Foto: Jake Buehler

Los dragones de Komodo modernos se las arreglan, arremetiendo contra los búfalos cuando no pueden atrapar a un ciervo joven o un mono. A lo sumo, los búfalos sufren profundas laceraciones, pero no heridas mortales. Luego se van a enfurruñar en un revolcadero de barro. En Asia continental, los búfalos de agua tienen acceso a abundantes pantanos y pantanos, pero en la Tierra de los Dragones, están limitados a pozos fangosos que a menudo están contaminados con sus propias heces.

Este es, por supuesto, un entorno propicio para la infección cuando se trata de heridas abiertas.

Un búfalo de agua que demuestra el comportamiento de revolcarse en el barro que puede estar detrás de las infecciones experimentadas después de una mordedura de dragón Foto: Jake Buehler

Es posible que así sea como ocurrieron las legendarias infecciones, permitiendo que los dragones finalmente se llenen días después de un solo ataque desgarrador. Esto significaría que los dragones son simplemente afortunados que los búfalos de agua se involucran en un comportamiento autodestructivo inadvertido cuando se lesionan. La confusión sobre la mordedura de los dragones puede ser el resultado de una extraña situación ecológica en la que se encuentran atrapados los dragones y los grandes mamíferos de la isla.

VIDEO: El dragón de Komodo envenena a Buffalo

Queda mucha investigación por hacer sobre el veneno putativo de los dragones de Komodo, porque en este punto, todavía no está del todo claro qué hacen los compuestos descubiertos o cómo funcionaría el veneno. Dicho esto, una cosa está bastante clara, si bien la boca del dragón es un poderoso y desagradable instrumento depredador, no es sucio.