Ilustración de Epicyon haydeni (un perro hiena) atacando a su presa, Synthetoceras tricornatus. Ilustrador: Roman Yevseyev

Entre los carnívoros de hoy en día, los perros, los lobos y sus parientes (conocidos como cánidos) son únicos. Sus hocicos son largos y estrechos, en contraste con las caras cortas y compactas de los gatos y las comadrejas, y muchos de ellos son “depredadores de persecución” cazadores en manada y de alta resistencia que llevan a sus presas hasta el agotamiento.





Pero hace millones de años, el mundo estaba lleno de otros grupos de carnívoros que probaron este estilo y estilo de vida de 'perro'.Algunos se parecían y actuaban mucho como los cánidos que conocemos hoy en día, pero desarrollaron estas características de forma independiente, muy parecido a cómo tilacino recientemente extinto Tenía rasgos sorprendentemente parecidos a los de un perro a pesar de ser un marsupial, separado de los cánidos por más de 100 millones de años.

Estos grupos de animales perdidos tenían características similares a las de otras familias de carnívoros, lo que los hacía parecer híbridos imposibles de depredadores modernos. Muchos de estos 'perros no del todo' eran similares en tamaño y forma a los cánidos modernos. Pero otros eran depredadores ápice verdaderamente masivos, reinando sobre el paisaje como versiones de pesadilla del mejor amigo del hombre.



Reconstrucción artística de Amphicyon ingens. Ilustrador: Roman Yevseyev

Perros-oso

Si saliste de tu máquina del tiempo hace 10 millones de años y te adentraste en los bochornosos y dispersos bosques del oeste de Nebraska, existe una posibilidad decente de que te encuentres con un perro oso solitario que corre por la hierba y la maleza. A pesar del nombre, estos animales no eran ni osos ni perros. Más bien, formaron una familia distinta, Amphicyonidae, y se encontraron en los continentes del norte desde hace unos 40 a 5 millones de años.



Los primeros perros-oso fueron pequeño y parecido a un zorro y corrían de puntillas como lo hacen los perros y los gatos. Estas pequeñas especies vivían a la sombra de creodontos Depredadores primitivos que empezaron a desaparecer de la escena decenas de millones de años después. Los perros-oso tomaron la holgura de los depredadores en muchos lugares, creciendo en tamaño, explotando nuevos hábitats a medida que el planeta se enfriaba y los bosques se reducían a nivel mundial.

Más adelante en su evolución, algunas especies se habían vuelto absolutamente monstruosas.



Esqueleto de Amphicyon ingens, un enorme perro-oso, en el Museo Americano de Historia Natural en la ciudad de Nueva York Foto: Clemens v. Vogelsang

Amphicyon enorme, nativo de América del Norte hace unos 20 a 9 millones de años, era un titán, que pesaba más de media tonelada, significativamente más pesado que el oso polar promedio. Como muchos perros-oso posteriores, caminaba sobre sus palmas gigantes como un oso, pero tenía un cuerpo alargado y bajo, una cola larga como la de un perro y una cabeza más parecida a la de un lobo, equipada con mandíbulas aplastantes.

AnficiónParecía una mezcla de perro y oso, y probablemente vivía un poco como ambos: perseguir, mutilar y destrozar presas grandes y rápidas como caballos o camellos, pero también comiendo bayas y raíces de vez en cuando.

Perros-osos

Si los perros-oso eran animales parecidos a perros que se comportaban un poco como osos, entonces los perros-osos eran todo lo contrario: animales parecidos a osos que se comportaban un poco como perros.

Los “perros-osos” eran un extraño grupo de depredadores que se encuentran en Eurasia y América del Norte desde hace unos 30 a 5 millones de años. Formaron un grupo ahora extinto llamado Hemicyonidae - 'hemi-cyon' que significa literalmente 'medio perro' - y estaban muy estrechamente relacionados con los osos modernos. De hecho, los perros-osos a menudo se consideran una parte extinta de la familia de los osos.

Restauración de Hemicyon, en un mural realizado para el Museo Smithsonian, propiedad del gobierno de EE. UU. Reconstrucción: Jay Matternes

Los perros-osos, a pesar de su parentesco evolutivo con los osos, se movían y cazaban de forma muy parecida a los cánidos. Tenían piernas largas y corrían de puntillas, lo que los hacía excepcionalmente rápidos para su tamaño. Probablemente pasaron mucho tiempo persiguiendo a sus presas. Los perros-osos tenían colas cortas como los osos, pero sus dientes estaban especializados para cortar carne, por lo que probablemente tenían poco en el camino de las inclinaciones omnívoras de un oso.

Nunca alcanzaron las proporciones gigantescas de los perros-oso con los que compartían su mundo, pero algunas variedades, comoHemicion—Eran inquietantemente grandes.Hemicioncreció al menos al tamaño de un gran oso pardo, pero con su capacidad para correr largas distancias y su dieta hipercarnívora, habría sido uno de los depredadores más formidables de su época, especialmente si se considera que los osos perros pueden haber sido cazadores en manada.

¿Híbridos atléticos, cazadores de manadas y lobo grizzly? Agradece que no hayas nacido en la época del Mioceno.

Restauración artística deEpicyon haydeni.Ilustrador: Roman Yevseyev

Perros hiena

Todos los cánidos vivos hoy pertenecen a una sola subfamilia: Caninae. Pero durante la mayor parte del tiempo de evolución de los perros, lobos y zorros, hasta hace unos 2 millones de años, hubo otras subfamilias. Uno de estos grupos extintos fue Borophaginae, también conocido como 'perros trituradores de huesos' o 'perros hiena'.

Los perros hiena se llamaban así por sus cráneos, que a diferencia de otros cánidos (y muy parecidos a las hienas) eran gruesos, poderosos y estaban tachonados de inmensos dientes, adecuados para romper huesos. Originalmente se pensó que los perros-hiena eran carroñeros especializados en función de sus adaptaciones para la división de huesos, pero es más probable que fueran los mejores depredadores cazadores de manadas en sus ecosistemas, devorando a sus presas por completo, a diferencia de sus primos lobos más delicados.

Restauración de Borophagus, parte de un mural realizado para el Museo Smithsonian, propiedad del gobierno de EE. UU. Reconstrucción: Jay Matternes

Durante millones de años, los perros hiena estuvieron entre los depredadores más feroces y capaces de América del Norte, a pesar de que muchos no eran particularmente imponentes físicamente en una época en la que había muchos mamíferos gigantes recorriendo las llanuras de América del Norte.Borófago, por ejemplo, era tan grande como un coyote robusto, pero probablemente era el carnívoro dominante de su época.

Sin embargo, algunas especies fueron atípicas.Epición, uno de los primeros miembros del grupo, fue probablemente el cánido más grande de todos los tiempos. No era tan hábil para triturar huesos y sorber tuétano como sus parientes posteriores, pero era tan grande como una leona.

Hace decenas de millones de años, el mundo estaba lleno de depredadores parecidos a perros, algunos de los cuales no eran mundanos y horribles en sus proporciones. Pero todos se extinguieron, y solo una versión particular de la 'estrategia del perro' —los cánidos inteligentes pero más frágiles— sobrevivieron hasta la actualidad, lo que ilustra que ser más grande y más malo puede no ser mejor a largo plazo.

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