Las vibrantes selvas tropicales de América Central y del Sur no tienen escasez de depredadores impresionantes.



Los jaguares se escabullen por el sotobosque, los caimanes y las anacondas patrullan los turbios cursos de agua y las víboras venenosas de punta de lanza aguardan enrolladas bajo la hojarasca.Pero uno de los cazadores más competentes y mortíferos de la región llueve miedo desde el balsámico dosel: el águila arpía (Harpia harpyja).

Entre las águilas, el águila arpía es inconfundible. Negro mate en su espalda, con plumas blancas a gris sucio debajo y una cresta de plumas esponjosas en su cabeza que levanta cuando se ve amenazada, hay pocas águilas con las que se puede confundir. Esto es especialmente cierto si se tiene en cuenta su tamaño.Con un peso de más de 20 libras y una envergadura de más de 7 pies, las águilas arpías quedan atrapadas en lo que es básicamente un empate a tres bandas por el título de 'el águila más grande del mundo' con el Águila marina de Steller y el Águila filipina .
Desde el sur de México, pasando por América Central hasta el Amazonas, el águila arpía está equipada con una batería de adaptaciones que la convierten en uno de los cazadores más impresionantes de la naturaleza.



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Garras afiladas como navajas

Quizás la herramienta de muerte menos sutil del águila arpía son sus garras. De cerca, estas armas son suficientes para inquietar incluso a la persona más tranquila. Los pies de una hembra grande son fácilmente tan grandes como una mano humana, con cuatro garras negras casi cómicamente largas que se despliegan en un peligroso gancho de agarre: las garras más grandes entre cualquier águila. Con un crecimiento de hasta cinco pulgadas de largo, las garras de un águila arpía son comparables a las de un oso grizzly.

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Estos increíbles artilugios han evolucionado con un propósito: arrancar animales pesados ​​de los árboles y no dejarlos ir. La mayor parte de la dieta del águila arpía consiste en perezosos y monos grandes , ninguno de los cuales se aleja mucho del tramo medio de los árboles de la selva tropical.




Las garras están conectadas a unos músculos que aprietan inmensamente poderosos, que aplastan a la desventurada presa como ocho ganchos de carne impulsados ​​por sistemas hidráulicos. Esta ridícula fuerza permite a las águilas arpías arrebatar animales tan pesados ​​como ellos de los árboles, a veces sin siquiera detenerse a aterrizar. Simplemente se zambullen (a veces a velocidades cercanas a las 50 mph), golpean y se elevan con su estilo de comida para llevar.

Un águila arpía con las alas levantadas. Imagen: Jonathan Wilkins a través de Wikimedia Commons

Alas especialmente adaptadas

Esta fuerza bruta se ve facilitada por sus alas, que deben ser lo suficientemente potentes como para levantar sus comidas gigantes. Las alas del águila arpía son en realidad proporcionalmente muy cortas y anchas para el tamaño del ave, y esa superficie amplia del ala ayuda a proporcionar el poder de empuje para mantenerse en el aire con su presa.

Estas alas también son útiles cuando se navega por el espeso bosque, que no deja mucho espacio para volar. Las alas más cortas y anchas le dan al águila arpía una maniobrabilidad incomparable en la maraña de ramas y enredaderas, lo que permite a la rapaz lanzarse y girar silenciosamente entre los toldos como un avión de combate emplumado.

Imagen: Linnaea Mallette


Supersenses

Las águilas arpías, como la mayoría de las aves rapaces, tienen una exquisita variedad sensorial. Su vista es especialmente aguda y su audición está preparada incluso para los sonidos más pequeños. Pero las águilas arpías tienen una adaptación para rastrear presas que normalmente no se ve en las aves rapaces activas durante el día.

Se pueden erigir pequeñas plumas en su cara para formar un 'disco facial' que ayuda a canalizar el sonido de manera más eficiente a sus oídos. Este disco es lo que les da a los búhos, los super-oyentes del mundo de las aves, la característica forma de 'luna' de su rostro. Parece que las águilas arpías han desarrollado parcialmente este dispositivo por sí mismas.

Una conexión histórica

A menudo podemos usar características de los animales modernos para ayudarnos a comprender el estilo de vida de sus parientes extintos, y el águila arpía es un ejemplo perfecto de esto. Las águilas arpías son grandes entre las águilas vivas, pero habrían sido francamente insignificantes frente al águila más grande de todos los tiempos: la de Nueva Zelanda. Águila de prisa , que podría haber pesado hasta 40 libras y lucir una envergadura de 10 pies.

Este Roc de la vida real probablemente cazó a los moa gigantes, no voladores de la isla (y habitantes humanos , una vez que llegaron) hasta hace unos cientos de años.

Ilustración del águila de Haast atacando el moa de Nueva Zelanda. Imagen: John Megahan a través de Wikimedia Commons

Hay algunas diferencias clave entre los Haast y las águilas arpías, entre ellas el tamaño, ya que el Haast tenía aproximadamente el doble de tamaño que la arpía. Las águilas de Haast tenían cráneos más parecidos a los de los buitres, eran bajas y largas, y sus garras, aunque grandes en general, eran en realidad más pequeñas para su tamaño que las de las águilas arpías. Las águilas de Haast y las águilas harpías no son parientes cercanos dentro del árbol genealógico de las águilas; Los parientes vivos más cercanos de Haast son el pequeñín ' halcón-águilas ”, Mientras que las águilas harpías pertenecen a una pequeña subfamilia de águilas grandes que se encuentran en los trópicos del mundo.

Pero las alas del águila de Haast eran increíblemente similares a las alas cortas y anchas del águila arpía. Dado que el águila arpía usa sus propias alas hoy en día, es posible que el gigante extinto de Nueva Zelanda también volara a través de un hábitat de bosque espeso y necesitara capturar y levantar presas extremadamente pesadas.

Hoy, afortunadamente, el águila arpía está muy viva y se encuentra en una vasta gama de selva en el Neotrópico. Sin embargo, la especie es generalmente rara y ha comenzado a desaparecer de las partes del norte de su área de distribución en México. Las águilas arpías prefieren los tipos de hábitats prístinos de la selva tropical que están continuamente en peligro por la tala humana y la actividad minera. El águila arpía es ciertamente un depredador imponente y bien adaptado, pero nos haría bien recordar que incluso las 'máquinas de matar' perfeccionadas no pueden enfrentarse a todo.

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