Representación de Carolina Butcher. Imagen: Johnson Mortimer a través de Wikimedia CC

Si pensaba que los cocodrilos eran intimidantes, es posible que se horrorice al saber que un agresivo depredador de cocodrilos de 9 pies de largo una vez patrullaba sus terrenos de caza de América del Norte sobre patas traseras, comiendo pequeños mamíferos y reptiles.



Carnufex carolinensis -también conocido como el 'carnicero de Carolina' - existió mucho antes de que los dinosaurios alcanzaran el dominio, hace aproximadamente 230 millones de años. Las criaturas están relacionadas con los cocodrilos de hoy, pero los investigadores sospechan que eran mucho menos tolerantes que las especies modernas como el cocodrilo americano. También eran depredadores inesperadamente grandes de primer nivel, lo que es sorprendente ya que los primeros crocodilomorfos eran generalmente animales terrestres de cuerpo pequeño que se encontraban en algún lugar en el medio de la cadena alimentaria.



“Sabíamos que había demasiados artistas de alto rendimiento en el escenario proverbial del Triásico Tardío”. dijo Lindsay Zanno , quien publicó un estudio sobre la especie en 2015. “Sin embargo, hasta que desciframos la historia detrásCarnufex, no estaba claro que los primeros antepasados ​​de los cocodrilos estuvieran entre los que competían por los roles de los principales depredadores antes del reinado de los dinosaurios en América del Norte '.

Se descubrieron fósiles del inusual reptil en sedimentos del Triásico Tardío de la Formación Pekin de Carolina del Norte. Los huesos se sacaron de una cantera e incluían fragmentos del cráneo, las vértebras y la parte superior del antebrazo.



Representación de Carnufex carolinensis. Imagen: Copyright Jorge Gonzales ( vía NC State University )

Los investigadores sabían que habían encontrado algo único incluso antes de preparar los fósiles. Esta especie en particular se destacó desde el primer momento, ya que era mucho más grande que otros cocodrilos que vivían en ese momento, y tenía un cráneo mucho más ornamentado, con protuberancias y surcos que adornaban la superficie.

De hecho, Zanno describióCarnufex carolinensiscomo un 'poco de Frankenstein', que posee una mezcla de otros antepasados ​​cocodrilos con 'un par de rasgos de dinosaurios depredadores incluidos en buena medida', según Smithsonian.com . Sus mandíbulas eran extremadamente poderosas, y el animal podría haber mordido fácilmente a mamíferos y reptiles blindados.

Se desconoce cómo desapareció la especie del planeta, pero los científicos creen que probablemente se extinguieron durante un evento de extinción masiva que llevó al surgimiento de los dinosaurios.



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