Romeo, considerado la última rana de agua Sehuencas viva hasta que una expedición reciente encontró algunos individuos más. Foto de: Matias Careaga, Museo de Historia Natural Alcide d’Orbigny

Hasta hace poco, las cosas se habían puesto bastante feas para la rana de agua Sehuencas.



La especie, oficialmente conocida comoTelmatobius yuracare,no se habían visto en la naturaleza durante más de una década, y los científicos temían que las ranas hubieran sido completamente eliminadas de los bosques nubosos bolivianos que una vez llamaron hogar. Se sabía que solo Romeo, un macho que había sido capturado en 2008, permaneció en cautiverio en el Museo de Historia Natural Alcide d'Orbigny en Bolivia, donde desde entonces ha vivido bajo el cuidado de investigadores que esperan salvar a su especie.



Diez años después, es posible que finalmente hayan tenido éxito, gracias a un poco de emparejamiento.



Cuando se recolectó Romeo por primera vez, los investigadores reconocieron que la especie estaba en problemas. Esperaban encontrar más de su especie para iniciar un programa de cría. Pero a pesar de sus ojos penetrantes, moteados de verde y su rostro amistoso, no tuvieron suerte para encontrarle pareja. Numerosas expediciones no encontraron ni un solo individuo.Y, a los 10 años, ' la rana más solitaria del mundo ” parecía que se estaba acabando el tiempo.

En el Día de San Valentín de 2018, los científicos del museo y Global Wildlife Conservation se asociaron con Match.com para crear un perfil de citas en línea para Romeo, con la esperanza de crear conciencia y fondos para apoyar la búsqueda de pareja.



Tras el éxito de la campaña, que recaudó $ 25,000 de los fanáticos de Romeo, lanzaron varias expediciones a lugares en los exuberantes bosques montanos de Bolivia donde históricamente se habían encontrado las ranas.

Veterinarian Ricardo Zurita Urgarte searching for Ranas de agua sehuencas. Foto de: Stephane Knoll

Gran parte del hábitat original de las ranas ha sido destruido por factores como la contaminación y el cambio climático. Esta pérdida de hábitat, combinada con una enfermedad mortal y las truchas invasoras que apuntan a sus huevos, ha reducido drásticamente su número, según Global Wildlife Conservation. Las ranas arborícolas de Sehuencas son tan escasas que incluso los lugareños no reconocieron al animal en las fotos y videos.

Y para hacer las cosas aún más difíciles, las ranas acuáticas rara vez salen a la superficie desde debajo del agua, lo que significa que el equipo tuvo que acostumbrarse a estar empapado.

Sin embargo, su persistencia dio sus frutos. Finalmente, los investigadores recuperaron cinco de las ranas, incluida una posible compatibilidad con Romeo, llamada Julieta.

Después de una búsqueda de 10 años, finalmente se recuperaron cinco de las ranas acuáticas de Sehuencas en la naturaleza. Imagen: Stephane Knoll, Museo de Historia Natural Alcide D’Orbigny

Ahora, planean crear un programa de cría de conservación con el objetivo de reintroducir algún día las ranas en la naturaleza. Mientras tanto, continuarán sus exploraciones en el campo para ver si hay más ranas por ahí.

Primero, sin embargo, las ranas rescatadas deben ser puestas en cuarentena para ayudarlas a adaptarse a su nuevo entorno. También recibirán tratamiento para la quitridiomicosis, una enfermedad infecciosa que puede provocar la muerte masiva de anfibios, y que los científicos creen que es en parte responsable de la fuerte disminución no solo de las ranas acuáticas de Sehuencas, sino de otros anfibios que viven en las mismas. arroyos.

Una vez abundantes como renacuajos en pequeños arroyos en el bosque de Bolivia, los científicos sospechan que la población es ahora tan pequeña que no puede mantenerse a largo plazo en la naturaleza. Si es así, la cría en cautividad es su mejor esperanza.

Julieta con Teresa Camacho Badani, jefa de herpetología del Museo de Historia Natural Alcide d’Orbigny. Foto de: Robin Moore, Global Wildlife Conservation

¿Y si Romeo y Julieta no se llevan bien? No todo está perdido. Entre las dos hembras y cuatro machos (incluido Romeo), hay varias combinaciones posibles. Además, se están recolectando espermatozoides y óvulos de todas las ranas, por lo que la fertilización in vitro puede usarse como último recurso.

Pero las cosas parecen prometedoras.

'Los opuestos se atraen,' says Teresa Camacho Badani , jefe de herpetología del Museo de Historia Natural Alcide d’Orbigny. “Mientras que Romeo es muy tímido, ¡Julieta no lo es en absoluto! Así que creemos que será una excelente pareja para Romeo '.