RangerBot puede detectar y matar estrellas de mar con corona de espinas con una precisión casi perfecta. Imagen: QUT

Los científicos han desplegado robots autónomos para aniquilar las hordas de estrellas de mar que consumen coral y que están destruyendo silenciosamente la Gran Barrera de Coral de Australia.



Durante la última década, una explosión demográfica de voraces estrellas de mar corona de espinas (COTS) ha provocado daños generalizados a lo largo del arrecife, que ya está en peligro por otras amenazas como la contaminación, el blanqueamiento de los corales y los huracanes. El crecimiento astronómico de la población aparentemente se debe a una variedad de factores, incluida la escorrentía agrícola que impulsa el alimento para las larvas, la sobrepesca de sus depredadores y el hecho de que son increíblemente eficientes en el crecimiento y la reproducción.



Con hasta 21 brazos, todos llenos de espinas venenosas, una sola persona puede consumir hasta 65 pies cuadrados de arrecife de coral vivo por año. Primero, colocan sus cuerpos sobre el coral, luego sacan el estómago de la boca, antes de secretar enzimas digestivas que disuelven el tejido en un líquido que los peces pueden absorber.

vía Khaled bin Sultan Living Oceans Foundation

Afortunadamente, la tecnología está aquí para ayudar a salvar el arrecife, o al menos hacer mella. Llamados 'RangerBots', los robots patrullan los arrecifes en busca de COTS, que pueden detectar con un 99,4% de precisión. Una vez que han identificado su objetivo, los robots inyectan un derivado de la bilis, que mata a la estrella de mar (pero no al arrecife) en 20 horas o menos.



Detrás del genio invento está el especialista en robótica de la Universidad Tecnológica de Queensland Matthew Dunbabin , que cuenta con el respaldo de una subvención de 750.000 dólares de Google. Dunbabin deseaba crear un robot de conservación que pudiera ser operado fácilmente por cualquier investigador, e hizo precisamente eso: aparentemente solo toma 15 minutos aprender a operar RangerBot.

El dron submarino navega por su entorno utilizando 'visión de robot' para detectar obstáculos y también puede estudiar la salud de los arrecifes mediante la recopilación de datos sobre la calidad del agua, las especies de plagas, la sedimentación y la contaminación.

'RangerBot puede permanecer bajo el agua casi tres veces más que un buzo humano, recopilar más datos y operar en todas las condiciones y en todo momento del día o de la noche, incluso cuando no sea seguro para un buceador humano', dijo Dunbabin en una declaración.



Dunbabin espera que sus RangerBots no solo puedan salvar partes existentes de la Gran Barrera de Coral, sino que también puedan proteger a otras en el futuro al detectar señales de advertencia tempranas de brotes de COTS.

MIRA A CONTINUACIÓN: Grizzly Bear Battles 4 Wolves