Una pequeña población de diminutos cocodrilos anaranjados vive dentro de las cuevas de la selva tropical de Gabón.

Conocidos como cocodrilos enanos (Osteolaemus tetraspis), esta especie africana alcanza solo un promedio de 4.9 pies de largo y pesa entre 40 y 70 libras. Debido a su pequeño tamaño, la mayor parte de su protección proviene de un cuello, espalda y cola fuertemente blindados. También tienen osteodermos (depósitos óseos) en el vientre y la parte inferior del cuello.



En 2010, explorer Olivier Testa fue parte de una expedición al sistema de cuevas Abanda de Gabón siguiendo un indicio de que allí vivía una población de cocodrilos enanos.



Si bien algunas especies de cocodrilos huirán bajo tierra durante tiempos de sequía, estos animales son residentes de cuevas a largo plazo.

Selva tropical de Gabón, Imagen: Axel Rouvin

Esta población puede permanecer en las cuevas indefinidamente debido a la gran cantidad de grillos y murciélagos que residen allí, según el experto en cocodrilos Matthew Shirley del Fundación del Conservatorio de Especies Raras . Los murciélagos caen literalmente del techo al agua para la comida más fácil del mundo.



Debido a esta sobreabundancia de fácil nutrición, estos cocodrilos están en excelentes condiciones, incluso mejores que sus contrapartes del bosque. A pesar de esto, la población es relativamente pequeña, probablemente alrededor de 50.

Los expertos notaron que a medida que se adentraban más en la cueva, los machos eran de un naranja más pálido y brillante. La razón de su tono naranja no es lo que cabría esperar. La coloración única es el resultado de que los cocodrilos nadan en la gran cantidad de guano de murciélago en el agua. No podemos inventarnos estas cosas.

Imagen: David Black

El guano de murciélago hace que el agua sea básica, lo que erosiona la piel y cambia su color.



Si bien estos cocodrilos subterráneos lo hacen en la cueva, necesitan mantener el contacto con el mundo exterior durante la temporada de lluvias. Desafortunadamente, los cocodrilos que habitan en cuevas no pueden reproducirse dentro de las cuevas.

Shirley le explicó Científico nuevo , 'Es una cuestión de la ecología de anidación: necesitan grandes cantidades de vegetación en descomposición para poner sus huevos'.

Después de la temporada de lluvias, los cocodrilos regresan a las cuevas con sus crías.

Los investigadores que analizan la evidencia genética han revelado que estos cocodrilos se están separando de sus parientes que viven al aire libre. Estos estudios han demostrado que los cocodrilos que habitan en cuevas se destacan como un grupo genético aislado, habiéndose desviado hace miles de años.