Ilustración de los leones devoradores de hombres de Tsavo, que se cree que mataron a 135 personas en Kenia en 1898. Imagen: Arte de Banovich vía Wikimedia Commons

Gracias a decenas de miles de años de herramientas y tecnología cada vez más complejas a nuestra disposición, los humanos se han convertido en el ápice de los depredadores más importantes de este planeta, haciendo lo que nuestros antepasados ​​homínidos no pudieron: evitar que nos convirtamos en alimento.



Bueno, sobre todo.



Tan inteligentes como somos, los humanos todavía son considerados bocados por muchos depredadores, si se les da la oportunidad. Si bien la mayoría de los ataques a humanos son una casualidad, de vez en cuando, individuos específicos hacen de “comer hombres” un hábito, a veces incluso apuntando preferentemente a los humanos como presas.

Para ser claros, los animales carnívoros que cazan y comen humanos se han registrado en una amplia gama de especies depredadoras. Pero estos son eventos predominantemente singulares en los que un humano a menudo es asesinado y devorado en un caso de identidad errónea, o tal vez en un momento de desesperación por hambre extrema, o tal vez incidentalmente después de represalias en defensa propia.Los 'devoradores de hombres' son fundamentalmente diferentes, ya queintencionalmentebusquen a los seres humanos como alimento y hágalo repetidamente.



En general, el fenómeno es increíblemente poco común. Los humanos no son lo que la mayoría de los depredadores en la Tierra han evolucionado para cazar, y tendemos a ser ruidosos, desagradables y erizados con colores e instrumentos inusuales.

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Comer hombres también es más raro en algunas especies de lo que podría pensar, en particular aquellas con una reputación muy publicitada como monstruos mortales devoradores de personas. Entre películas como ' Mandíbulas 'O “Anaconda” , 'Lago plácido' , y el a menudo burlado 'Oso pardo' , la conciencia pública está inundada de imágenes de tiburones asesinos, serpientes, cocodrilos, lobos y osos. Sin embargo, los animales homólogos de la vida real no son tan sedientos de sangre como sugieren estas representaciones.



Los ataques fatales de tiburones no solo son extremadamente infrecuentes, sino que el acecho habitual de los humanos no es algo que los tiburones hagan en absoluto. Las instancias de un solo tiburón atacando y / o matando a varias personas solo han ocurrido unas pocas veces, como en 1916 en Nueva Jersey (que resultó en muertes) o en Egipto en 2010 (que no lo hizo). Las serpientes grandes como pitones, boas y anacondas son definitivamente capaces de comerse a los humanos ( incluso adultos ) y ocasionalmente lo hacen. Pero dado que las serpientes que se descubre que se han comido a una persona también son casi invariablemente asesinadas, es difícil decir si la matanza en serie es algo que estos reptiles pueden manejar.

Los osos polares a veces ven a los humanos como presas, pero la gran mayoría de los ataques de osos, en todas las especies, no son depredadores por naturaleza. Hay algunos relatos de osos alborotados y matando humanos, pero solo a veces se los comen. Un ejemplo es El oso perezoso de Mysore , que aterrorizó a la gente cerca de Bangalore, India en 1957. El oso terminó matando a una docena de personas y mutilando el doble de ese número, pero solo algunas de las víctimas fueron devoradas.

Los lobos, a pesar de su desgarradora representación en el folclore y las historias, en realidad no se comen a la gente tanto como sugiere su reputación. Bueno, al menos estos días. Ahora que los lobos generalmente han sido expulsados ​​de áreas desarrolladas y pobladas por humanos durante los últimos siglos, los encuentros con lobos ya son raros, y mucho menos ataques fatales.

Los lobos devoradores de hombres eran mucho más comunes en lugares como Europa y el norte de Asia hace cientos de años, cuando los humanos y los lobos compartían más hábitat. La mayoría de los intentos de depredadores fueron (y todavía lo son, cuando ocurren los ataques) sobre los niños pequeños, a veces incluso al colarse en tiendas de campaña o campamentos por la noche y arrebatárselos mientras dormían. Hay relatos históricos famosos de lobos devoradores de hombres que mataron a más de cien personas, como la Francia de 1760 Bestia de Gévaudan , aunque es discutible si fue un solo lobo. Un poco más recientemente, hay historias como los “Lobos de Turku”, tres lobos que mataron y se comieron a 22 niños en Finlandia entre 1880 y 1881.

Con Crocs, es complicado

Cocodrilo de agua salada, Queensland, Australia Foto: Bernard Dupont

Los cocodrilos, a diferencia de los tiburones, en realidadhacermatar y comer a mucha gente anualmente. Los cocodrilos del Nilo, atracadores y de agua salada son responsables de cientos de ataques fatales cada año en África, el sur de Asia y el sudeste de Asia / Australia, respectivamente.

Gran parte de esta diferencia probablemente se deba a la dependencia de los humanos y los cocodrilos de un recurso clave: el agua dulce. Estas especies de cocodrilos también son depredadores de emboscada que se especializan en derribar grandes presas de mamíferos, una categoría en la que los humanos se sientan cuidadosamente. Por lo tanto, la ingestión de hombres puede ser una parte más natural del comportamiento de algunas especies de cocodrilos que de otras especies depredadoras.

La mayoría de los ataques son eventos singulares y trágicos, pero hay relatos de cocodrilos 'devoradores de hombres' que desarrollaron el hábito particular de atacar a las personas. El más notorio de estos es Gustave , un viejo y enorme cocodrilo del Nilo en la nación africana de Burundi.Se cree que Gustave ha matado y comido a más de doscientas personas desde finales de la década de 1980.

Grandes felinos: los devoradores de hombres definitivos

Pero ninguno de los ejemplos anteriores (osos, lobos o incluso cocodrilos) se puede comparar con los verdaderos reyes del comportamiento manejable: los grandes felinos, particularmente los del Viejo Mundo.

Los pumas y jaguares rara vez están implicados en ataques a humanos, y aún menos común en forma de depredación. Pero los tres grandes felinos de África y Eurasia (leopardos, leones y tigres) han sido históricamente y en la actualidad la fuente de las formas más extremas de comportamiento devorador de hombres. Si bien los comedores de hombres todavía representan una proporción muy pequeña de todas estas especies, los gatos devoradores de hombres han tenido de lejos el mayor costo para el bienestar humano.

El leopardo devorador de hombres Gunsore después de que el oficial británico W.A. Conduitt le disparara la noche del 21 de abril de 1901 en la aldea de Somnapur, distrito de Seoni, India Foto: Walter Arnold Conduitt

Los leopardos se han aprovechado de los primates, incluidos nuestros antepasados, durante millones de años. Entonces, los humanos son un poco más propensos a caer en el menú del leopardo que muchos otros depredadores que producen comedores de hombres. Los leopardos también se sienten bastante cómodos con el desarrollo humano (más que los leones y los tigres) y cuando toman el gusto por la carne humana, son más audaces acerca de cómo cazan alrededor de aldeas y campamentos humanos.

Esta audacia, particularmente hace muchos años, permitió que algunos leopardos devoradores de hombres mataran a un número de personas que a primera vista no parecen posibles. Uno de esos animales legendarios y asesinos fue el 'leopardo de las provincias centrales', un leopardo macho que mató a unas 150 personas durante unos pocos años en la India británica a principios del siglo XX.

Los leones también tienen su propia cantidad de comedores de hombres, y estos animales tienden a encajar en un perfil, generalmente machos, que trabajan solos o con un pequeño número de otros machos. Como los leopardos, pueden ser asertivos, eligiendo a personas de las afueras de pequeños pueblos y aldeas, y a menudo de noche.

Uno de los relatos más famosos de los leones devoradores de hombres es el de los 'Tsavo Maneaters', un par de leones machos grandes y sin melena que mataron y se comieron a muchos trabajadores que construían un ferrocarril que conectaba Uganda con el Océano Índico en 1898. Cuándo comenzó el proyecto En la construcción de un puente sobre el río Tsavo en Kenia, los trabajadores eran sacados de sus tiendas de campaña todas las noches y rápidamente consumidos por los leones de Tsavo. Los ataques continuaron durante gran parte del año, y todos los intentos de defender los campamentos con fuego y cercas fracasaron por completo. Finalmente, después de docenas de muertes (no se conoce un valor claro), los dos leones fueron fusilados y sus restos ahora se exhiben en el Museo Field de Historia Natural de Chicago.

Ilustración de un tigre de Bengala arrastrando a una víctima humana. Obra de arte: George P. Sanderson

Pero incluso los leones no pueden compararse con los tigres, que tienen el recuento de muertes más alto de todos los grandes felinos. Los tigres pueden ser responsables de algunos 373.000 muertes durante los dos últimos siglos, y algunos individuos fueron prolíficos comedores de hombres. Por ejemplo, los Tigres de Chowgarh, una hembra y su cachorro sub-adulto, mataron y se comieron a más de 60 personas a principios del siglo XX en el norte de la India. Aún más increíble, se estima que el tigre de Champawat, una tigresa solitaria en Nepal y el norte de la India en el mismo período de tiempo, mató a más de 430 personas. La situación de Champawat era tan extrema que la vida en el área se detuvo por miedo al tigre, y el ejército nepalí incluso se involucró en un esfuerzo por eliminar al tigre y matarlo.

Por qué los devoradores de hombres se dirigen a las personas

Pero, ¿por qué algunos animales se vuelven comehombres? No existe una teoría o explicación general que cubra todo, desde los cocodrilos hasta los lobos y los leones, ya que la causa depende realmente de la especie y las circunstancias de cada comedero de hombres involucrado. Dicho esto, aparecen algunos temas.

Quizás el hilo más común en muchos de los mamíferos comehombres es alguna forma de daño físico que haría difícil o imposible la caza de presas típicas y más robustas. Las observaciones post-mortem del tigre de Champawat mostraron que tenía dientes caninos rotos, probablemente por un disparo al que sobrevivió. El daño dental y de las garras también estuvo presente en la hembra de Chowgarh. Asi tambien con los Leones de Tsavoy los lobos de Turku. Los humanos son lentos y tienen pieles suaves en comparación con presas más desafiantes (pero más nutritivas) como los ciervos y las cebras. Un animal con dientes dañados o con abscesos, o garras rotas, puede recurrir a los humanos como alimento para evitar pasar hambre.

Aún así, eso no explica animales como el leopardo de las provincias centrales, que aparentemente estaba bastante sano. También hay ejemplos de poblaciones de tigres, particularmente en la región pantanosa de Sundarbans en la Bahía de Bengala, que tienen tasas relativamente altas de comedores de hombres sin ningún indicio de mala salud. Lo mismo ocurre con los leones africanos, que no siempre presentan enfermedades junto con su afición por las presas humanas. Además, las lesiones dentales no se aplican realmente a los cocodrilos de la misma manera que a los grandes felinos, ya que reemplazan sus dientes a lo largo de su vida.

Un tigre de Bengala comprueba las condiciones antes de entrar al canal en la Reserva de Tigres de Sundarban, Bengala Occidental, India Foto: Soumyajit Nandy

Algunas otras explicaciones pueden ser una falta de presa normal; a través de la caza excesiva y la agricultura, los humanos son efectivos desplazadores de los animales nativos de los que se alimentan los leones y tigres. En áreas donde la gente ha expulsado especies de presas herbívoras grandes, estos grandes felinos pueden tener que recurrir a opciones bípedas menos favorecidas. También existe la posibilidad de que en tiempos de conflicto armado, el exceso de cuerpos humanos expuestos o apenas enterrados facilite la búsqueda de grandes depredadores, preparándolos para ver a los seres humanos vivos como presas.

Cualquiera que sea la causa de la ingestión de hombres, su persistencia nos recuerda que, a pesar de la gran reducción de las muertes por depredación en todo el mundo, los humanos no se han convertido en la parte superior de la cadena alimentaria mundial en todos los contextos; todavía somos bastante vulnerables a ser devorados.

Incluso hoy en día, aunque las poblaciones de tigres son deprimentemente pequeñas, las interacciones entre los grandes felinos y los humanos suelen volverse mortales. Justo este año, las comunidades del centro de la India se enfrentaron a Un tigre devorador de hombres al que culpan de 13 muertes . A medida que algunas poblaciones de tigres se recuperan y la población humana avanza hacia el hábitat de los tigres, el éxito de la conservación termina chocando con la realidad de vivir junto a depredadores eficientes.

Ha quedado claro que es probable que comer hombres sea un problema continuo, incluso si es raro en general, particularmente en los grandes felinos y cocodrilos, y que cualquier armonía futura entre la vida de los humanos y los depredadores se basa en regular las interacciones y mitigar cualquier cosa que pueda resultar en agresividad humana. prácticas de caza orientadas.

Mire el video a continuación de la BBC para ver a uno de sus reporteros enfrentarse a un conocido león manipulador:

MIRA A CONTINUACIÓN: León vs.Búfalo: cuando Prey contraataca