Stargazer mirando fuera de la arena.

Imagen: Rickard Zerpe vía Flickr

Reconocibles al instante por la expresión horrorizada y apesadumbrada de sus rostros vueltos hacia arriba, los observadores de estrellas se encuentran entre los peces más fascinantes (y aterradores) del océano, capaces de aspirar, electrocutar y entregar veneno mortal a sus enemigos.



Los peces, llamados así por los ojos que miran hacia arriba y las bocas abiertas ubicadas estratégicamente en la parte superior de sus cabezas, no son mucho para mirar. Pero su apariencia cómica oculta un conjunto de estrategias de ataque y defensa letales que los convierten en depredadores sorprendentemente formidables.



Los observadores de estrellas renuncian al destello y la ostentación, y eligen pasar la mayor parte de sus vidas mezclándose discretamente con el fondo del océano. Usando sus aletas pectorales como palas, pueden cavar debajo de la arena y enterrarse en segundos, dejando solo sus ojos y boca visibles. Allí, yacen perfectamente quietos y esperan a que la presa pase nadando, antes de aturdir hábilmente y dominar a sus víctimas a la velocidad del rayo.

Verdaderos depredadores de emboscadas, la estrategia del astrónomo se basa en la astucia y la paciencia. Algunas especies tienen un trozo de carne retorcida y con forma de gusano dentro de la boca que utilizan para atraer presas curiosas. Una vez que la presa, típicamente un pez pequeño, cangrejo u otro invertebrado, se acerca lo suficiente, el observador de estrellas se lanza rápidamente y abre la boca, creando un poderoso vacío que succiona a la criatura desprevenida hacia sus fauces abiertas.



Pueden tragar pescado entero, tosiendo solo escamas como evidencia de sus comidas.

Lo que parecen hileras de dientes afilados y aterradores son en realidad franjas diseñadas para mantener la arena fuera de sus bocas y fosas nasales mientras esperan. (Sus dientes reales son diminutos ya que aparentemente no tienen necesidad de masticar). También tienen flecos alrededor de las branquias, una adaptación que ayuda a evitar que los chorros de agua salgan de sus branquias para perturbar la arena a su alrededor y volar su cubierta.

Imagen: Administración Nacional Oceánica y Atmosférica vía Wikimedia Commons

Pero los ataques furtivos no son su única especialidad. El astrónomo también es bastante bueno en defensa. Dos grandes espinas en la espalda permiten que los peces inyecten veneno en posibles atacantes o en una mano o pie humano fuera de lugar.



Además, los observadores de estrellas de los génerosAstroscopusyUranoscopusson biolectrogénicos, lo que significa que son capaces de producir electricidad, como las anguilas eléctricas y solo un puñado de otros peces. Un órgano especializado detrás de sus ojos les permite administrar descargas electrónicas a los depredadores.

Es este conjunto de amenazas triples lo que llevó a un científico a llamar al astrónomo 'lo más malo de la creación' en un artículo del New York Times . Algunas especies de vida marina pueden estar de acuerdo, pero el peligro para las personas no está tan claro. Con solo 50 voltios, las descargas probablemente no le harán mucho daño a un humano, pero ha habido informes de personas que mueren a causa del veneno.

¿Nuestro consejo? Mira por donde pisas.

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